Vanessa Carlton non è una perfetta ragazza da canzoni pop al pianoforte

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Probabilmente vi ricordate di Vanessa Carlton, ragazzina e con gli occhi da cerbiatta, che suonava il piano in cima a un camion in movimento su un’autostrada sterrata, con quel riff accattivante di “A Thousand Miles” che vi suonava in testa molto tempo dopo la fine della canzone. Era il 2001.

Ora, sedici anni dopo, con cinque dischi all’attivo, dopo aver lottato contro la droga e l’alcol, Vanessa si è lasciata alle spalle da tempo quell’aspetto da principessa del pop. Un album recente, 2015’s Liberman, è un concept LP etereo audace e rinfrescante. Si concentra su storie ammonitrici di amore e perdita, e include poetici paeans ai temi dell’auto-guarigione e del rinnovamento. Da allora, ha pubblicato due album dal vivo, Liberman Live e Earlier Things Live, che cementano la gamma di Vanessa come performer formidabile.

Di recente, ho avuto modo di incontrare Vanessa tra una tappa e l’altra del suo attuale tour. Vanessa ed io abbiamo frequentato la stessa scuola Montessori nelle Catskills, e anche se abbiamo un decennio di differenza, ci sono resti di un’esperienza infantile condivisa. Sua madre, una pianista di formazione classica, era la mia insegnante di pianoforte, e Vanessa è ancora un’amica di mia sorella. Abbiamo parlato di Stevie Nicks, della sua risposta al brano di Cam’ron “10,000 Miles,” e del perché non è stata la migliore idea assumere il suo fidanzato di allora per produrre il suo secondo album.

Jillian Scheinfeld: Tua madre era un’insegnante di pianoforte. Che ruolo ha avuto nell’incidere te stessa come musicista? Com’è stato crescere con una donna dalla mentalità così forte nella tua vita?

Vanessa Carlton: Penso che sia davvero un argomento delicato quando tua madre ti insegna un mestiere. Penso che sia stata una grande insegnante di pianoforte perché non si è mai preoccupata delle piccole cose. Si trattava sempre dell’esecuzione complessiva del pezzo. Suoni, fai un errore e continui. Improvvisavo su alcune sonate di Mozart o su un pezzo greco, portandolo in un posto completamente diverso, e lei non mi correggeva mai. Questo era super-importante per me, sostenendo il mio desiderio di esplorare suoni diversi che non erano sulla pagina. Quindi, in questo modo, penso che abbia avuto un profondo impatto sulla mia vita creativa.

Ma al di fuori di questo, lei è incredibilmente intensa e molto testarda. Abbiamo avuto grandi dolori di crescita – come lo sono le madri e le figlie – e siamo arrivate ad un punto davvero buono. Una volta che ho avuto il mio bambino, sono stata in grado di incanalare un sacco di empatia per mia madre e iniziare a immaginare come era quando aveva vent’anni e si è sposata con mio padre, che era un pilota, e non avevano molti soldi. Ha organizzato questa vita incredibile per se stessa e per i suoi figli come madre lavoratrice. È molto progressista. Sono d’accordo con molte delle [decisioni che ha preso nel corso degli anni] ora che sono una madre. Ma mi ci è voluto del tempo per arrivare qui.

JS: Considerando l’instabilità generale del mondo di oggi, cosa è più importante che tu insegni a Sid, il tuo bambino di due anni [con John McCauley dei Deer Tick]?

VC: La cosa più importante ora e ciò che mi spezza il cuore ogni giorno è la mancanza di empatia che emana dall’amministrazione. Penso che la cosa più importante sia la consapevolezza di come vivono le altre persone e la consapevolezza che non viviamo in una bolla. Tutti gli esseri umani desiderano le stesse cose e hanno bisogno delle stesse cose, e tutti noi facciamo meglio quando ci colleghiamo. Spero che sia una donna veramente etica e che sappia dove si trova in questo mondo. Spero che abbia quella fiducia interiore che la porti a sentire che può davvero esplorare e spingere se stessa. Come dice mia madre, nel suo denso accento da mamma ebrea di Queens, “Vanessa, tu sei qui per rendere il mondo un posto migliore. Perché è questo che ci fa sentire meglio. Quando dai, ti senti meglio. Ed è proprio così.

JS: Earlier Things Live è una ripresa davvero inventiva delle tue vecchie canzoni. Cosa ti ha spinto a fare questa reinterpretazione? Assumono una nuova rilevanza per te oggi? White Houses” è la mia canzone preferita dei tuoi primi tempi. Mi ricorda di quando ero adolescente e sperimentavo la lussuria e il rifiuto e la bellezza.

VC: “White Houses” ha così tanti motivi che catturano questi momenti davvero audaci che tutti attraversano, specialmente quando vivi lontano da casa per la prima volta. Penso che quella canzone sia davvero nostalgica per molte persone. Ho fatto pace con le esperienze precedenti nella mia carriera che erano al tempo davvero impegnative per me, e penso che sia bello essere in grado di suonare quelle canzoni per la gente e includerle nel set in un modo che ha senso per me ora.

Abbiamo pubblicato Earlier Things Live per le persone che non sanno cosa ho fatto. Il modo in cui mi esibisco ora – fino al canto e agli arrangiamenti – è davvero molto diverso. E’ incredibile quello che puoi fare quando ti allontani da una macchina aziendale. È [anche] spaventoso come l’inferno, ma poi ho avuto la libertà di crescere ed esplorare e fare cose che ho sempre sentito di poter fare. Non ho rimpianti per la mia musica, quindi è bello metterla di nuovo là fuori in un modo nuovo.

Non sono una perfetta ragazza da canzoni pop al pianoforte.

JS: Sembra che la tua vecchia etichetta si aspettasse davvero che tu fossi questa brillante e felice star del piano pop, che tu lo volessi o no. Quanta pressione c’era per creare musica alle loro condizioni, e quanto input hai avuto?

VC: [Quando è uscito il mio primo album], ero in giro e avevo pochissima esperienza in studio. Non ero uno di quegli artisti che sapeva esattamente come dovevo suonare quando registravo. Questo è così importante per me ora, [ma] non sapevo nulla allora, e nessuno me lo ha veramente mostrato.

Verso la fine del mio secondo disco, l’ambiente in studio era tale che non potevo dare alcun input o impegnarmi in alcun dialogo su come farlo suonare. Era tutto sul suono dell’allora presidente della A&M Ron Fair. Nel corso dell’esecuzione e della vendita di quel disco, ho capito che volevo esplorare come rendere il mio suono più un riflesso delle cose che mi piacevano, ma poi sono caduto nel classico cliché di assumere il mio ragazzo di allora [Stephen Jenkins dei Third Eye Blind] come produttore. Lui era più un autore di canzoni all’inizio ed era più interessato al suo suono, quindi di nuovo, ero sotto l’ombrello dell’estetica di qualcun altro. Non sto incolpando nessuno se non me stesso per nessuna di queste cose, ma chiaramente non sono stato una buona pop star. Non sono una perfetta ragazza da canzoni pop al pianoforte. E’ così unidimensionale, e mi ha fatto impazzire. Mi ci sono voluti un paio di dischi per uscire da quella macchina, e alla fine l’ho fatto.

JS: Il tuo album del 2015, Liberman, porta quel senso di indipendenza un passo avanti, come una grande lettera d’amore ai cicli del cambiamento. Di crescita e decadenza. C’è un po’ di misticismo in esso e una sensazione più grande di grandezza eterea. Come ti sono venuti in mente questi temi?

VC: Liberman riguarda molto la mia guarigione. Avevo una terribile sindrome dell’ovaio policistico, e un medico mi disse che non potevo avere figli. Per un anno, dopo aver lasciato la mia etichetta principale, ho distrutto il mio corpo con droghe e alcol e ho distrutto il mio sistema dall’interno. Poi ho incontrato questo incredibile dottore cinese e mi sono appassionato alla medicina cinese. Facevo bollire questo tè di rango ogni singolo giorno e lo bevevo religiosamente, e mi ha letteralmente riportato in vita.

Il ciclo della distruzione e della guarigione, e tutte le filosofie che leggevo, mi hanno davvero influenzato. Ero particolarmente preso da Joseph Campbell e Rebecca Solnit. Un libro a cui faccio molto riferimento e che consiglio vivamente è A Field Guide to Getting Lost di Rebecca Solnit. E’ un libro che cambia la vita. Prima di leggere il libro e dopo averlo letto, avrete due modi diversi di guardare la vita, di sicuro. E per quanto riguarda Liberman, volevo creare quell’album “dream séance” per la gente, quell’album con le sole cuffie che metti quando sei fuori a camminare.

JS: Trovi che sei ancora in grado di mantenere una sorta di sano equilibrio quando sei in tour?

VC: Beh, sono molto fortunato ad avere qualcuno come Stevie Nicks nella mia vita, che è un’artista in tour da sempre. Lei è un mentore per me, oltre che un’amica, e quindi posso far rimbalzare un sacco di cose su di lei. E guarda, ci sono stati anni in cui non sono andato in tour per un po’. Ho appena ricominciato ad andare in tour, proprio prima che uscisse Liberman. Ora ho un manager incredibile, e tutto è finalmente diventato una macchina davvero liscia. Quando invecchi, ti rendi conto che l’arte della performance non riguarda più solo te. Una volta che hai fatto il lavoro e concepito lo spettacolo, si tratta solo di essere liberi sul palco e di connettersi. Si tratta dello scambio tra il pubblico e l’artista. Ero così miserabile sulla strada, torturato dal vivere nel mio ego. Ad un certo punto mi sono svegliata e ho pensato, Bene, se sono lontana dal mio bambino e da mio marito, è meglio che ne valga la pena. Quindi penso che questo mi tenga davvero in riga. Ora sono anche una nonna totale. Conosco i miei limiti, e so di cosa ho bisogno per sentirmi bene sulla strada, ma questo richiede molta esperienza.

Ho incontrato Stevie in uno studio a Los Angeles nel 2004, e subito dopo il suo manager ha chiamato il mio e mi ha chiesto se volevo aprire il suo tour in Nord America, e poi ho fatto anche Australia e Nuova Zelanda. Tutta quell’esperienza, guardarla e imparare da un maestro, ha avuto un impatto enorme su di me. Ho fatto un paio di spettacoli una tantum con lei da allora, e al di là di questo, ora siamo come sorelle più che altro. La cosa con Stevie è che lei è così con i piedi per terra e calda. Ha questo incredibile fascino e presenza, e penso che la cosa più meravigliosa delle persone è quando sanno come connettersi con te. E questo è il più grande dono di Stevie. Al di là di tutti gli scialli e la bellezza e il mistero con lei, è incredibile quanto sia disposta a mettersi in gioco. Questo è ciò che fa durare di più il lavoro di un artista.

JS: Infine, adoro Cam’ron e vorrei sapere se hai visto il video del suo nuovo brano “10,000 Miles” che ha campionato da te?

VC: Ha ha, in realtà, tua sorella me lo ha mandato, così l’ho sentito. E’ quella che mi è piaciuta davvero. La gente pensa che “A Thousand Miles” sia una canzone che può essere facilmente campionata infilandoci quella piccola parte di piano, ma in realtà non scorre così bene quando è tagliata. Ho sentito un sacco di gente provarci, e finisce per suonarmi strano. O forse è la chiave o il modello. Ma nel suo caso, penso che abbia funzionato davvero. Il che è una vera impresa.

Questa intervista è stata condensata e modificata.

Jillian Scheinfeld è una scrittrice e editor di spettacoli che vive a Los Angeles. Potete seguirla su Twitter.