Tracce classiche: Bruddah Iz Somewhere Over the Rainbow/What a Wonderful World

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Il suo nome completo era Israel Kamakawiwo’ole, ma quasi tutti lo chiamavano “Iz” o “Bruddah Iz” (“Bruddah” è pidgin per “fratello”). Un gigante gentile che ad un certo punto pesava più di 750 libbre, è responsabile del disco più venduto di tutti i tempi da un artista hawaiano – un semplice ma ossessionante medley voce-e-ukulele di due standard, uno del 1930 e l’altro del 1960:

Il suo nome completo era Israel Kamakawiwo’ole, ma quasi tutti lo chiamavano “Iz” o “Bruddah Iz” (“Bruddah” sta per “fratello”). Un gigante gentile che ad un certo punto pesava più di 750 libbre, è responsabile del disco più venduto di tutti i tempi da un artista hawaiano – un semplice ma ossessionante medley voce-e-ukulele di due standard, uno degli anni 30 e l’altro degli anni 60: Somewhere Over the Rainbow” di Howard Arlen e E.Y. Harburg, scritta per il film del 1939 Il Mago di Oz, fu cantata da Judy Garland; e “What a Wonderful World” di Bob Thiele e George D. Weiss fu un successo in tarda età per Louis Armstrong nel 1968 quando raggiunse il numero uno nella classifica dei singoli del Regno Unito, e poi fu un successo postumo nella Top 10 degli Stati Uniti dopo la morte di Armstrong nel 1971. La versione di Iz è apparsa per la prima volta nel suo album del 1993, Facing Future, che è diventato il primo album hawaiano a superare il milione di vendite negli Stati Uniti, e il singolo è stato un successo in molti altri paesi e ha avuto una vita straordinaria negli ultimi anni come download digitale, con più di due milioni di copie vendute. È stato anche inserito in diversi film, spettacoli televisivi e pubblicità.

Iz è nato a Honolulu nel 1959 ed è cresciuto nella zona Kaimuki della città (a nord del cratere Diamond Head). Ha iniziato a suonare all’età di 11 anni con suo fratello maggiore Skippy. Quando i genitori di Iz accettarono di lavorare in un club musicale di Waikiki chiamato Steamboats (con mansioni non musicali) nei primi anni ’70, i fratelli divennero ancora più affascinati dalla musica folk hawaiana, che stava godendo di una seria rinascita nelle isole in quel periodo, grazie ad artisti come i molto influenti Sons of Hawaii (che avevano un concerto settimanale allo Steamboats), i Sunday Manoa e molti altri.

Da giovane adolescente, Iz veniva talvolta chiamato sul palco per suonare l’ukulele e cantare con i grandi che passavano per il club. Già in giovane età era molto grosso; in effetti, era una cosa di famiglia – suo padre era uno di quei ragazzi enormi che venivano soprannominati “Tiny”, e anche Skippy era molto pesante. Essendo nativi hawaiani quasi purosangue (raro oggi; le Hawaii sono state veramente un melting pot), la famiglia Kamakawiwo’ole abbracciò il ritrovato orgoglio per la lingua hawaiana e la vecchia musica delle isole, e più tardi, Iz sarebbe stato abbastanza vocale nel suo sostegno al movimento per la sovranità hawaiana.

Nel 1973, quando Iz aveva 14 anni, la famiglia si trasferì a Makaha, una sonnolenta ma bellissima comunità sulla spiaggia di sabbia bianca sulla costa occidentale di Oahu, e fu lì che sia Iz che Skippy iniziarono il loro primo serio impegno musicale: un gruppo tradizionale di cinque elementi chiamato Makaha Sons of Ni’ihau. Formati nel 1976, divennero rapidamente uno dei gruppi più popolari delle isole, suonando un mix di canzoni in hawaiano risalenti alla regina Liliuokalani, melodie hapa haole (metà bianche) e alcune canzoni più moderne sia in inglese che in hawaiano. La versione originale della band durò fino al 1982, quando Skippy morì di un attacco di cuore a soli 28 anni. Iz e gli altri continuarono; anche se alla fine degli anni ’80, Iz aveva sempre più problemi di salute legati al peso, il che, insieme al suo abuso di droghe pesanti e alcol, lo rendeva un membro della band occasionalmente inaffidabile. Ebbe anche “problemi” con il management del gruppo, che portarono alla sua partenza definitiva per diventare un solista nei primi anni ’90.

La storia del “Classic Track” di questo mese inizia in una notte del 1988, con un tecnico di nome Milan Bertosa. Il nativo di Chicago era stato attivo nella registrazione nella Windy City per un certo numero di anni, con base al Tanglewood Recording, tra gli altri studi, ma dal 1987 stava cercando un cambio di ritmo. Così lui e un socio hanno impacchettato le loro attrezzature e si sono trasferiti alle Hawaii, aprendo quello che è diventato immediatamente uno dei migliori studi dello stato, Audio Resources Honolulu. Bertosa era alle Hawaii da pochi mesi quando una sera ricevette una fatidica telefonata:

“Avevo appena finito questa sessione infernale con un gruppo di ragazze, registrando una sillaba alla volta per ore, e sto avvolgendo i cavi quando suona il telefono. Sono le 3:30 del mattino e tutto quello che voglio fare è andare a casa, ma c’è questo cliente strafatto con cui ho lavorato che dice, ‘Sono in questo club chiamato Sparky’s con questo tizio chiamato Israel Kaloka-loka-loka-loka-loka’ – non avevo idea di come si chiamasse – e vuole venire a fare una demo proprio adesso. Gli dico, ‘Sarei felice di registrarlo; chiamami domani’. Lui dice, ‘No, no!’ e poi mi passa Iz al telefono, e ha questa voce morbida ed è molto educato e molto dolce, un po’ l’incarnazione di com’è una bella persona hawaiana. Alla fine gli dico, ‘Ok, hai 15 minuti per arrivare qui. Quando arrivi, hai mezz’ora e poi saranno le 4:30 e io ho finito”.

“Così si presenta, l’essere umano più grande che abbia mai incontrato. E abbiamo registrato le canzoni ‘Somewhere Over the Rainbow’ e ‘What a Wonderful World’, solo Iz e il suo uke, due microfoni, una ripresa. Bellissimo. L’altra canzone che ha registrato quella notte si chiamava ‘White Sandy Beach’ e ha sovrainciso un altro uke, quindi erano tre tracce.

“Ho registrato a secco su nastro da 2 pollici a 24 tracce su un MCI JH-24 o JH-16, attraverso l’Harrison MR4 dello studio. I microfoni erano dei Neumann KM84, uno sull’ukulele a circa un piede sopra lo strumento, un po’ più in alto sul manico [in modo che non puntasse direttamente sulla buca del suono e raccogliesse quella che Bertosa chiama la caratteristica “bark note” dell’ukulele], uno sul vox. I pre microfonici erano in Harrison MR4. L’equalizzazione era minima, forse un leggero aumento sopra i 10k, un passa-alto per sbarazzarsi dei sub inutili e molto probabilmente un piccolo calo intorno ai 400 Hz sul microfono dell’uke. Potrei aver usato un UREI LA-4 sul microfono della voce che va su nastro. Ho mixato la mattina dopo usando un compressore stereo Orban blu con una funzione Idle che ha evitato che i respiri venissero risucchiati troppo. Il riverbero era cortesia di un Klark-Teknik DN780, che era una grande scatola digitale”. Bertosa ha mixato sia su analogico da ¼ di pollice che su DAT Sony 2500, “e poi il nastro da 2 pollici è stato cancellato – dopo tutto, era solo un demo! Doh!”, dice con una risata. “Credo che la versione che andò al mastering [anni dopo] fosse il DAT.”

Il nastro è rimasto nella libreria di Audio Resources per cinque anni prima di essere usato. Nel frattempo, Iz ha lanciato la sua carriera da solista (pur mantenendo per un po’ i legami con i Makaha Sons) con un eclettico album del 1990 chiamato Ka ‘Ano’i, che in realtà includeva una versione di “Somewhere Over the Rainbow/What a Wonderful World,” ma fatta in uno stile “Jawaiian” completamente prodotto, una miscela di reggae e hawaiano che è stata a lungo estremamente popolare nelle isole.

Non fu fino al 1992, quando Iz andò alla Audio Resources con Bertosa e il produttore della Mountain Apple Records Jon De Mello per fare un secondo album –Facing Future – che venne fuori l’idea di usare la vecchia registrazione demo, così com’è. La bellezza del medley sta nella sua semplicità: Il tenore svettante di Iz suona vulnerabile ma ottimista; la registrazione è intima – si può persino sentire il leggero ticchettio delle unghie di Iz sulle corde dell’ukulele e sulla tavola armonica. All’inizio della canzone dedica tranquillamente il brano alla leggenda della musica folk hawaiana (e membro dei Sons of Hawaii) Gabby Pahinui.

Rilasciato nel 1993, Facing Future fu un successo immediato alle Hawaii, con diversi brani del disco che dominarono le onde radio locali per mesi, incluso il medley “Rainbow/Wonderful World”, un brano associato ai Makaha Sons chiamato “Hawaii ’78,” e la meravigliosa interpretazione jawaiana di Iz (attraverso la versione reggae di Toots Hibbert) su “Take Me Home Country Road” di John Denver, che ha “west Makaha” al posto di “West Virginia. ”

Alas, il peso vertiginoso di Iz alla fine lo uccise – morì di insufficienza cardiaca nel 1997 all’età di 37 anni. Tuttavia, come occasionalmente accade, la morte è stata solo l’inizio di quella che è diventata una carriera da superstar. Era già stato lodato alle Hawaii, e poi, lentamente ma inesorabilmente, la sua musica ha iniziato a diffondersi verso est. “Rainbow/Wonderful World” è stata usata in uno spot televisivo nazionale per eToys, e poi è stata scelta per le colonne sonore di Meet Joe Black (1998) e Finding Forrester (2000), e successivamente è apparsa in modo prominente in un episodio chiave della serie TV di successo ER e nella colonna sonora del film commedia romantica 50 First Dates (2004). Presto è diventato un brano digitale molto venduto, che ha portato alla sua riedizione come singolo e ad altri usi televisivi e commerciali.

Non male per una sessione di 15 minuti. “Dopo quei 15 minuti”, dice Bertosa, che ha lavorato su album recenti con il fenomeno uke Jake Shimabukuro. “Stavo pensando, ‘Questo è quello che dovrei fare per vivere; non quell’altra roba, una sillaba alla volta.”