Melodia del pianista

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Un momento improvvisato di rock ‘n’roll di sorta si sta svolgendo di recente sul pianerottolo del secondo piano dello studio radiofonico di Tampa della WUSF; mescolando i nomi leggendari di Dave Matthews e Billy Joel e la melodia familiare di Piano Man, suonata alla perfezione su uno splendido pianoforte Steinway che ora ha una nuova casa importante alla stazione.

Una piccola folla di impiegati si è radunata intorno per assaporare la scena e catturarla con i cellulari delle telecamere. Naturalmente, nessuno dei due cantautori superstar si è effettivamente imbucato nei locali per una performance non prevista. L’uomo che fa scorrere la musica è un volto amico dei circoli locali di musica classica, David Matthews, che ammette prontamente di apprezzare le melodie del rocker che condivide il suo nome. In questo momento, sta lavorando senza sforzo sui tasti non di un vecchio pianoforte qualsiasi, ma di uno che vanta la firma vorticosa di Billy Joel stesso.

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Billy Joel ha firmato lo Steinway alla USF negli anni ’90

Ma ciò che rende lo strumento veramente speciale non è la sua connessione con il famoso Piano Man, o i 48.000 dollari per cui Matthews è riuscito a comprarlo nel 1999; una cifra degna di nota, considerando che è stata la cifra più guadagnata in un solo anno durante la sua lunga carriera musicale. Questo Steinway si distingue perché il settantatreenne virtuoso, ora in pensione dopo 60 anni di attività come apprezzato accompagnatore di chiese, lo ha donato alla WUSF.

Come Matthews sia arrivato a possedere l’elegante e ben viaggiato pianoforte a coda da 7 piedi fa parte della sua notevole vita nella musica, e non è diverso dal successo della carriera di Joel con i suoi molti versi colorati e una vera storia da raccontare.

“Mi è sempre piaciuto Billy Joel, ”dice, “Ho due dei suoi libri di musica, e alcune delle sue canzoni sono estremamente difficili – come Chopin. Beh, il ragazzo ha una formazione classica, dopo tutto.”

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Mani di talento in azione sul nuovo Steinway della WUSF

La verità è che prima che Joel firmasse lo Steinway ’piastra d’oro in ghisa – si crede che sia stato durante una master class che ha tenuto alla USF nel 1998 circa – Matthews si era innamorato del pianoforte quando fu affittato per una sessione di registrazione a San Pietroburgo. C’era qualcosa di magico nel suono puro e risonante e nel tocco insolitamente reattivo; dandogli la presenza degli Steinway di fascia alta a sei cifre che aveva suonato negli anni.

Matthews ha annotato il numero di serie in modo da poter occasionalmente tenere traccia dei suoi spostamenti con il rivenditore locale che lo affittava. Non avrebbe mai immaginato che un giorno sarebbe stato in grado di acquistarla, cosa che alla fine ha fatto attraverso una serie di prestiti e il rifinanziamento del suo condominio. E non ha mai sognato che un giorno avrebbe donato quello che è diventato noto alla USF come “The Billy Joel Piano” alla stazione di musica classica e radio pubblica che ha significato così tanto per lui.

La generosità è in realtà duplice: un “gesto filantropico misto” attraverso la WUSF e l’USF Foundation’Office of Gift Planning. Il “futuro” componente è un dono di proprietà per beneficiare WUSF’stazione classica, WSMR, che verrà dalla vendita finale di un condominio che appartiene a Matthews e marito Michael Patica. L’altro regalo è già stato fatto e suonato: il celebre Steinway, messo in mostra di recente con l’inizio di un intimo “Live on the Landing” serie di concerti WUSF. E il 22 giugno, Matthews e il suo regalo saranno onorati con una dedica ufficiale al pianoforte. “Sembra un milione di dollari qui – lo sembra davvero,” dice entusiasta, prima di lanciarsi in un altro brano di Joel che piace alla folla, Root Beer Rag.

E’ solo l’ultima pagina della storia dell’Uomo del Piano di Tampa Bay. Dati i numerosi colpi di scena, compreso un periodo con la defunta leggenda del jazz Dave Brubeck lungo la strada, il posto migliore per iniziare con Matthews è agli umili inizi di una lunga vita nella musica.

Riavvolgi il nastro all’Indiana dopo la seconda guerra mondiale. Matthews’ i genitori possedevano un supermercato a New Castle, circa 50 miglia a nord-est di Indianapolis, e la famiglia viveva in un appartamento al piano superiore. Fin dalla più tenera età, mostrò un tocco naturale al pianoforte dei suoi genitori e iniziò a prendere lezioni all’età di 7 anni, aggiungendo quelle di organo a 10.

Durante le estati, mentre gli amici giocavano fuori, il giovane David si esercitava dalle quattro alle sei ore al giorno. A 13 anni, la sua istruttrice della città natale spiegò che lo aveva portato al massimo delle sue possibilità, e raccomandò all’adolescente di continuare le lezioni a Indianapolis. Nonostante le pesanti richieste del negozio di alimentari, i suoi genitori trovarono un modo per farlo accadere, e lo studente motivato migliorò notevolmente con il suo nuovo insegnante, James Kantarze. “È stato il miglior insegnante che abbia mai avuto, e ho studiato con lui per tutta la scuola superiore,” osserva Matthews. Nel frattempo, i suoi genitori continuavano a investire i loro risparmi in pianoforti migliori per il figlio, per dargli ogni possibile vantaggio.

“Hanno speso di più in strumenti musicali per me prima che andassi al college di quanto costasse il college stesso, ”ricorda. Eppure Matthews ha fatto anche lui un acquisto formidabile al liceo. A 16 anni stava già dando lezioni a quasi 20 studenti, lavorando di notte in un ristorante e suonando in chiesa la domenica. E questo gli permise di risparmiare abbastanza soldi per uno Steinway a coda usato. Quando disse ai suoi genitori quanto volesse il pianoforte, gli spiegarono che non c’era modo di poterselo permettere. Ma Matthews ha spiegato che poteva comprarlo, a patto che suo padre firmasse.

“Mio padre pensava che fossi pazzo, ma andammo dal rivenditore Steinway e comprammo un bellissimo pianoforte ricostruito per 2.200 dollari,”ricorda. “Era quasi il costo di una Cadillac. Ma ho fatto tutti i pagamenti, 55 dollari al mese!

Quando arrivò il momento del college, avendo vinto numerosi concorsi di pianoforte, Matthews fu accettato nel rinomato programma musicale dell’Università dell’Indiana, con l’aiuto di varie borse di studio. Il suo obiettivo era quello di diventare un concertista, ma scoprì che circa 400 altri studenti di pianoforte avevano la stessa idea. Matthews ha capito che ciò che gli piaceva di più era un’attività musicale del liceo: accompagnare gli altri. Alla IU, ha suonato il piano per i membri del coro, e ha riversato la sua energia nella musica da camera.

“Al suo meglio, la musica da camera è l’ultimo baluardo della democrazia, ”dice con un sorriso. “Tutti hanno voce in capitolo e si hanno persone istruite musicalmente che raggiungono una decisione comune sul modo migliore di suonare qualcosa.

All’Indiana si sono aperte anche altre porte. Un assistente del preside ha aiutato Matthews a ottenere un lavoro estivo nel 1966 e 1967 suonando il piano in laboratori di musica sacra in Pennsylvania per un famoso bandleader americano dell’epoca, Fred Waring. Questo è ciò che ha portato Matthews a incontrare e suonare con il grande jazzista Dave Brubeck, che aveva scritto un oratorio a tema religioso. Suonare fu un’esperienza che aprì gli occhi e rese Matthews irrequieto riguardo alla scuola. Così si prese un anno di pausa; suonò di nuovo con Brubeck a Denver, ottenne un lavoro come insegnante in una scuola superiore e non tornò più all’Università dell’Indiana.

“Ero davvero stanco della scuola; mi annoiavo e pensavo che avrei potuto imparare di più esibendomi, cosa che stavo già facendo in abbondanza, ” dice. Dopo un breve periodo a suonare l’organo in una grande chiesa di Nashville, Matthews, ora 25, ha avuto un’epifania: ha deciso di trasferirsi al caldo e all’acqua della Florida, dove sua madre e i suoi nonni si erano trasferiti. Fu l’inizio di un viaggio che gli cambiò la vita nella musica liturgica e classica, e che lo condusse a un pianoforte speciale.

Le porte si aprirono rapidamente per Matthews che suonava il piano e l’organo nelle chiese da Orlando a Daytona a Bartow, quest’ultima tappa durò dal 1980-91, prima di essere assunto al Palma Ceia Presbyterian a Tampa.

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Matthews accompagna il coro a Palma Ceia

Ha fatto di questo la sua casa musicale per quasi 25 anni. Nel 2005, i membri hanno onorato i suoi allora 50 anni di lavoro in chiesa comprando un bellissimo Steinway in suo onore per la chiesa. Lo fecero persino volare a New York City in modo che potesse scegliere il modello perfetto, e aggiunsero una targa al pianoforte per commemorare i suoi contributi. “Questo significava così tanto per me,”dice. “È uno splendido Steinway, e uno dei miei ricordi migliori.

Matthews non si limitò a suonare in chiesa. Ha lavorato spesso come accompagnatore per gli studenti di musica della USF, oltre a molteplici attività, come suonare per il direttore d’orchestra provvisorio Robert Shaw, il Tampa Bay Children’s Chorus e il Master Chorale of Tampa Bay fondato e diretto da Robert Summer. Ed è così che ha incrociato il suo Steinway speciale.

Nel 1996, Matthews si stava esibendo nella registrazione originale della Master Chorale, fatta al First Presbyterian di San Pietroburgo. Summer aveva bisogno di un pianoforte migliore di quello posseduto dalla chiesa, così affittò uno Steinway a Clearwater – quello di cui Matthews si innamorò mentre suonava un pezzo a quattro mani con Summer’moglie, Averill. Il pianoforte ha continuato a fare i suoi giri di noleggio in giro per la città, compresa la sua fatidica fermata alla USF, dove Billy Joel l’ha usato per tenere la sua master class di fine anni ’90 durante un tour di concerti e ha aggiunto la sua firma.

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Matthews fece finalmente suo lo Steinway.

Poi arrivò una nuova epifania. Matthews decise che voleva rintracciare e cercare di acquistare lo Steinway che aveva fatto una tale impressione. Nel 1999 era valutato 61.000 dollari, ma il negozio gli offrì un prezzo scontato di 48.000 dollari. Non aveva neanche lontanamente quella somma di denaro, ma dei buoni amici della zona gli prestarono 30.000 dollari da accantonare, permettendogli di effettuare pagamenti mensili sul saldo. “Era così difficile credere che fosse mio, ” dice. “I miei pagamenti erano in realtà 50 dollari più alti del mio mutuo! ” Nove anni dopo, rifinanziò il condominio e ripagò i suoi generosi amici per intero.

Ma c’è ancora la questione musicale: Perché separarsi dallo Steinway dopo 19 anni di felice possesso?

Per cominciare, Patica possedeva già un top-of-the-line Mason & Hamlin pianoforte, e c’era appena abbastanza spazio nella loro casa di 1.000 metri quadrati per ospitare entrambi i pianoforti. “Michael ’pianoforte è stato seduto in quello che sarebbe la nostra sala da pranzo, ”Matthews spiega. “E la verità è, entrambi abbiamo capito che non avevamo bisogno di due pianoforti. Non mi siedo più a fare pratica. Ma amo ascoltare WUSF e WSMR. Ed è allora che mi è venuta l’idea: Diamo lo Steinway alla stazione radio. Ora altri possono goderne.

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Nolan e Matthews con il “Billy Joel Piano”

Lavorando con il direttore senior dello sviluppo della WUSF, Scott Nolan, e con Marion Yongue, vicepresidente aggiunto della USF Foundation per lo sviluppo e la pianificazione delle donazioni, Matthews e Patica hanno finalizzato il dono a gennaio.

“David sostiene la WUSF dagli anni ’80, ”dice Nolan. “E lui’è stato un membro così impegnato della stazione. Conosceva il nostro direttore musicale classico e conduttore Russell Gant da molti anni, e Russell era la sua connessione con noi. Ha mandato una nota a Russell dicendo che voleva fare qualcosa per la stazione e così è iniziato tutto. Inutile dire che siamo tutti incredibilmente grati ed eccitati dalla generosità di David e Michael.

I piani prevedono che un giorno il pianoforte abbia una sede permanente nello studio di WUSF a USF St. Petersburg, dando alla stazione la firma Steinways da suonare in tutte e tre le sedi del campus. Ma per ora, la casa del piano è sullo spazioso pianerottolo della WUSF, dove ha ricevuto molta attenzione; specialmente quando Matthews si siede e fa un po’ più di magia sullo Steinway, da un Piano Man all’altro.