La storia del misterioso ‘Uomo del Piano’ di Sheppey 15 anni dopo

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È uno dei misteri più strani del Kent. E 15 anni dopo, non si sa ancora con certezza come un giovane bavarese sia finito bagnato e perso su una spiaggia dell’isola di Sheppey.

Era poco prima di mezzanotte quando gli agenti di polizia, perplessi, lo trovarono bagnato fradicio e intento a sbirciare nel McDonald’s di Sheerness.

La spiaggia tra Sheerness e Minster sull’isola di Sheppey dove il misterioso “piano man” Andreas Grassl è stato trovato dalla polizia bagnato fradicio. Foto: Mike Gunnill

Indossava un elegante abito scuro ma senza documenti. Anche le etichette erano state rimosse.

Sembrava che si fosse arenato a The Leas, Minster. Alcuni curiosi preoccupati l’hanno visto vicino a una barca abbandonata e hanno chiamato la polizia.

I poliziotti alla fine l’hanno trovato.

Gli agenti lo trovarono alla fine che vagava in città e furono ancora più sconcertati nello scoprire che non poteva, o non voleva, parlare.

Con poche altre opzioni, l’hanno asciugato, come meglio potevano, e l’hanno portato con l’auto di pattuglia al reparto di emergenza del Medway Maritime Hospital di Gillingham.

Dopo che i medici gli hanno dato un certificato di buona salute, l’uomo misterioso è stato affidato alle cure dell’assistente sociale Michael Camp. E così è cominciata una saga di quattro mesi in cui i media di tutto il mondo hanno lottato per risolvere l’identità segreta dello straniero che è diventato noto come ‘Piano Man’.

Il fotografo Mike Gunnill ha scattato questa copia di “Piano Man’sketch di un pianoforte a coda mentre era al Medway Maritime Hospital, Gillingham

Lasciato solo con un blocco da disegno per scrivere il suo nome, ha invece disegnato un pianoforte a coda.

Perplesso, il signor Camp ha portato la sua nuova carica nella cappella dell’ospedale dove è stato stupito da una trasformazione istantanea. Quando si sedette ai tasti di un pianoforte, lo straniero divenne calmo e rilassato per la prima volta.

Poteva anche suonare sorprendentemente bene ed è stato sentito recitare sezioni del Lago dei cigni di Tchaikovsky e quelle che sembravano essere le sue composizioni.

Dopo tre settimane senza alcun segno di recupero, un disperato signor Camp si è rivolto al Daily Mail per aiutare a lanciare un appello pubblico per informazioni. Il fotoreporter freelance Mike Gunnill della vicina Upchurch fu inviato a scattare delle foto.

L’ex fotografo del Kent Evening Post ha ricordato: “Era un venerdì pomeriggio e non vedevo l’ora che arrivasse il fine settimana, quando ho ricevuto una chiamata dall’ufficio fotografico.

Mike Gunnill – l’unico fotografo ad ottenere una foto dell”uomo del pianoforte’

“Hanno detto che probabilmente non era una grande storia, ma un uomo era stato trascinato su una spiaggia e aveva perso la memoria. Potrei andare a controllare?”

Così, il 6 maggio 2005, Mike si presentò all’ospedale.

L’assistente sociale aveva avuto il permesso di aiutare a fare una foto, ma l’uomo misterioso urlava ogni volta che vedeva una faccia nuova. Così i due hanno escogitato un piano.

Il fotografo si è nascosto tra i cespugli con la sua macchina fotografica Nikon F3 e l’obiettivo da 300 mm e mezz’ora dopo il signor Camp ha guidato la sua carica attraverso il terreno dell’ospedale per una passeggiata.

Mike, 69 anni, ha detto: “Sono riuscito a sparare solo cinque colpi prima che l’uomo mi notasse e diventasse angosciato, coprendosi il volto con la sua cartella musicale di plastica e iniziando a fare strani rumori.”

“Piano Man” Andreas Grassl nei terreni del Medway Maritime Hospital, Gillingham, camminando verso la cappella per suonare il pianoforte. Foto: Mike Gunnill

Ma quelli furono gli unici cinque scatti dell’uomo. Mike ha detto: “Anche allora, non ero sicuro di avere quello che ci serviva”

Ha guidato fino a casa e ha trascorso un’ora agonizzante nella sua camera oscura per elaborare la pellicola e vedere i risultati.

Dei cinque scatti, due non andavano bene. Gli altri hanno immortalato una figura gracile, con la barba leggera e i capelli biondi a spillo, che indossa il suo vestito ormai rinsecchito e la sua camicia bianca, con ogni possibile bottone sbottonato.

Mike le ha inviate per e-mail all’ufficio immagini del Mail a Londra e ha spiegato che l’uomo non parlava ma amava suonare il piano.

“Come un pianista?” rispose una voce stanca all’altro capo del telefono.

“Piano Man” con in mano gli spartiti durante una passeggiata vicino al Medway Hospital, Gillingham. Foto: Mike Gunnill

Sono passate tre settimane ma ancora le foto non erano state usate.

Poi Mike, preoccupato, ricevette una telefonata che diceva che i dirigenti non avrebbero usato le sue foto perché credevano che l’uomo fosse un richiedente asilo e che fosse una bufala elaborata. Ma Mike era libero di vendere le foto a chiunque altro.

Il Mail non era solo. Il gestore di un pub vicino al luogo del ritrovamento sosteneva che lo straniero era “solo un altro immigrato illegale” che aveva abbandonato la nave o era stato spinto in mare da contrabbandieri mentre la guardia costiera si avvicinava.

Invece, è toccato al Mail on Sunday dare la notizia il 15 maggio. La foto di Mike in prima pagina ha scatenato una tempesta mediatica in tutto il mondo, mentre le agenzie di stampa lottavano per essere le prime a scoprire chi fosse l’uomo misterioso.

Solo più tardi sarebbe stato smascherato come il ventenne tedesco Andreas Grassl.

L’uomo del pianoforte? La prima pagina del Mail on Sunday ‘splash’

Mike ha ricordato: “Il mio telefono ha iniziato a squillare alle 6 del mattino successivo con richieste da parte di tutte le altre nazioni di utilizzare le mie fotografie e le chiamate non si sono fermate fino a mezzanotte.

“Il giorno dopo c’erano chiamate dai media stranieri. Una rivista in Giappone ha persino cercato di farmi dire che quell’uomo era un alieno venuto dallo spazio!”

Mike è stato anche accusato di aver scattato le foto illegalmente, finché non è stato precisato che erano state scattate con il permesso. La vendita delle foto gli ha fruttato circa 35.000 sterline. Sono ancora usate nei libri di testo di psicologia.

“Genio artistico tormentato”

Patrick White, uno scrittore e broadcaster che insegna al King’s College di Londra e che ha trascorso molto tempo sull’isola a fare ricerche sul mistero, ha ricordato: “Dopo che l’uomo fu internato per la sua sicurezza e cominciò a suonare il piano, gli assistenti lo incoraggiarono a suonare di più, presentandogli spartiti di brani di Lennon e McCartney e ammirando la facilità con cui li suonava a vista.

“Decisero che questo giovane tormentato poteva essere davvero lui: un genio artistico brillante ma tormentato, che doveva aver avuto una specie di esaurimento nervoso dopo un’esibizione disastrosa e non aver avuto nemmeno il tempo di togliersi gli abiti da concerto prima di salire sulla barca dalla quale sarebbe saltato, sconvolto, mentre questa si avvicinava all’estuario del Tamigi per finire a Sheppey.

“Si pensava che fosse probabilmente inglese e che ci potesse essere un’orchestra o un’accademia musicale da qualche parte a cui mancava un pianista.”

Gli interpreti non sono riusciti a scoprire la sua origine e le orchestre di tutta Europa sono state contattate nel tentativo di risalire alla sua identità.

Dopo l’appello di aiuto, più di 800 chiamate hanno sommerso la National Missing Person’s Helpline. La speculazione è stata intensa, poiché la storia di una persona, apparentemente emersa dal mare, è stata ripresa quasi istantaneamente in tutto il mondo.

Giornalisti e troupe televisive da luoghi lontani sono scesi a Sheppey.

“Questo è davvero bizzarro”, ha mormorato un reporter del giornale locale dell’isola, lo Sheerness Times Guardian, mentre indicava una troupe televisiva di Tokyo a un giornalista francese.

La stanza usata da “piano man” Andreas Grassl per 104 giorni al Littlebrook Hospital, Dartford. La stanza era abbastanza grande solo per un letto singolo, una piccola cassettiera e lo spazio per appendere i vestiti. Foto: Mike Gunnill

Nel frattempo, l’uomo stava ancora suonando il piano

Il canonico Alan Amos, il cappellano dell’ospedale, ha detto all’epoca: “Gli piace suonare quella che chiamerei musica d’atmosfera. Suonare sembra essere l’unico modo in cui può controllare i suoi nervi e la sua tensione e rilassarsi. Quando suona, cancella tutto il resto. Non presta attenzione a nient’altro che alla musica”

Se gli era permesso, suonava per tre o quattro ore di seguito e a volte doveva essere fisicamente allontanato perché si rifiutava di fermarsi.

L'”uomo del pianoforte” è stato poi trasferito al Littlebrook Hospital, un’unità di salute mentale sicura a Bow Arrow Lane, Stone, vicino a Dartford, dove il manager Ramanah Venkiah ha detto: “Ha suonato il piano ad una qualità molto alta e il personale dice che è un vero piacere ascoltarlo. Ma non sappiamo quale sia la sua posizione perché non sta affatto collaborando.”

“Parlerà con noi oggi?”

Nel corso dell’estate è emersa una serie infinita di nomi possibili.

C’era un artista performativo che era stato visto in Francia o in Spagna, un pianista di formazione classica che aveva suonato in una tribute band rock dissidente a Praga e un vagabondo canadese conosciuto come ‘Mr Nobody’ che aveva cercato di entrare illegalmente in Gran Bretagna.

C’era anche una donna che annunciava di essere in cerca di un lavoro.

Varie donne hanno anche annunciato di essere certe che ‘Piano Man’ fosse il loro fidanzato o marito scomparso.

Alla fine di luglio, il personale infermieristico si chiedeva se la laringe del loro paziente fosse stata danneggiata o se fosse stata rimossa. Ma tutte le speculazioni ebbero una brusca fine la mattina di venerdì 19 agosto, quando un addetto alle pulizie entrò nella sua stanza e chiese abitualmente: “Hai intenzione di parlare con noi oggi?

Inaspettatamente, l’Uomo del Piano ha aperto la bocca e ha risposto: “Penso che lo farò. Non mi sento molto bene”

Ha spiegato di essere un ventenne bavarese che, lungi dall’essere uscito dal mare, era arrivato in Inghilterra con un treno Eurostar da Parigi e aveva cercato di uccidersi nelle ore prima di essere prelevato dalla polizia.

Casa di ‘piano man’Andreas Grassl

Ha detto al personale dell’ospedale di avere due sorelle e di essere gay e ha anche ammesso di non saper suonare particolarmente bene il pianoforte e di averne disegnato solo uno perché “era la prima cosa che gli veniva in mente”.

Quando la notizia della sua guarigione ha raggiunto la stampa, Andreas Grassl era tornato con i suoi genitori produttori di latte nel piccolo villaggio di Prosdorf in Baviera, dove avrebbe parlato solo in dichiarazioni attentamente misurate rilasciate attraverso l’avvocato di famiglia, il dottor Christian Baumann.

Il padre Josef, 46 anni, e la moglie Christa, 43 anni, erano felici di avere il loro figlio – una delle persone scomparse più famose al mondo – a casa nel sud della Germania.

Josef, con la faccia rubiconda e gli stivali verdi di Wellington, la tuta e il berretto, ha detto al Daily Mirror che ha pianto: “Onestamente abbiamo pensato che fosse morto. Non sapere cosa gli fosse successo è stata una tortura.

“Andavo a letto ogni notte e mi svegliavo ogni mattina chiedendomi dove fosse, chiedendomi se fosse vivo o morto.

“A un certo punto ho pensato che sarebbe stato meglio scoprire che era morto, solo per evitare a me e a mia moglie questa tortura. Lei è stata terribilmente sconvolta e ha i nervi a fior di pelle.”

Quando Andreas è stato finalmente riunito con la sua famiglia all’aeroporto di Monaco ha detto semplicemente: “Mir gehts gut” – Sto bene. Poi ha detto: “Sono così felice di essere a casa”

Ha detto a Josef: “Papà, tu sai che ora sono famoso. So che la mia foto è stata mostrata in tutto il mondo”

Andreas ha aggiunto: “Non so proprio cosa mi sia successo.

“Ho dei piccoli flash del mio passato, come in un film. Ma non ho idea di come sono finito in Inghilterra in quel modo, o perché non potevo parlare. Mi sono improvvisamente svegliato e ho capito chi ero”

Il padre ha confermato che il figlio era un musicista di talento che intratteneva i parenti con una fisarmonica e suonava una semplice tastiera insieme alla sorella minore.

Josef ha aggiunto: “Lui sa di aver avuto una specie di malattia e di esaurimento, ma so che non si sarebbe mai inventato una cosa del genere. Ha imparato a suonare la tastiera dall’età di 10 anni e sa anche suonare la fisarmonica. Penso che abbia trovato un po’ di conforto nel pianoforte, tranne che verso la fine.”

Non si sapeva ancora come Andreas avesse raggiunto Sheerness, dal suo piccolo villaggio di Prosdorf, vicino al confine ceco-tedesco.

Non aveva soldi, non aveva documenti e le etichette erano state tagliate dal suo vestito bagnato.

Josef ha detto: “Non aveva passaporto, né patente, niente. Nemmeno documenti o un biglietto. Non sa ancora bene come sia arrivato in Inghilterra. Pensa di aver preso un treno dalla Francia e poi forse un traghetto.

“Dato che non aveva documenti di viaggio, mi chiedo davvero, e mi preoccupo, cosa possa essergli successo.

“È stato aggredito o derubato? Colpito alla testa? Non lo sappiamo. Si è appena svegliato e improvvisamente ha capito chi era. Prima non ricordava nulla, nemmeno il suo nome”

Ha aggiunto: “A luglio, stavo andando a cercarlo io stesso. Sinceramente pensavamo che gli fosse successo qualcosa. Sembrava sempre infelice e aveva difficoltà ad esprimere i suoi sentimenti, a mostrare il suo amore.

“Ma i medici in Inghilterra in qualche modo lo hanno guarito, hanno fatto un miracolo.

“Mi hanno ridato un nuovo figlio. Lui mi dice che mi ama. Non posso esprimere a parole quello che proviamo”

“Frode e truffa”

Un amico della famiglia ha riferito che Grassl ha frequentato una scuola di grammatica e voleva entrare in radio o in TV o studiare giornalismo.

In Gran Bretagna, Grassl è stato denunciato come “frode” per non essere muto e come “falso” per non essere realmente in grado di suonare il pianoforte.

West Kent NHS and Social Care Trust ha rilasciato una dichiarazione dicendo che non era più in cura presso il trust, che era stato “dimesso a seguito di un netto miglioramento delle sue condizioni,” e che il suo “coinvolgimento con questo uomo è ora cessato e non sarà ripreso in nessuna fase.”

Secondo un articolo pubblicato su Pink News il 1° maggio 2007, quando Grassl viveva a Basilea, in Svizzera, e studiava letteratura francese all’università, le sue ultime parole sulla questione furono: “Quella roba dell’Uomo del Piano, non interessa più a nessuno.”

Il signor White ha detto: “Sembra ancora possibile che, un giorno, possa guardare indietro a quella foto e sentirsi solo leggermente soddisfatto di aver prodotto un’immagine che ha tenuto a bada il disprezzo ringhioso per i richiedenti asilo e gli scrocconi per un’intera stagione.”

Dichiarazione finale sull’uomo del piano’ Andreas Grassl da parte del West Kent NHS and Social Care Trust

La storia della vita reale è stata trasformata in una commedia chiamata The Piano Man nel 2014 dalla compagnia teatrale londinese AllthePigs.

Il regista Sam Carrack ha detto: “Ricordo di aver letto l’articolo da studente e di essermi emozionato, ma anche per il dramma e il mistero di questi avvenimenti. Ma la storia si è raffreddata e non abbiamo mai avuto una vera chiusura.”

Daniel Hallissey ha avuto il difficile compito di interpretare l’inafferrabile personaggio e ha persino imparato a suonare il piano per la parte.

Ha detto: “Per me, la storia parlava molto della solitudine che tutti noi sperimentiamo nel mondo moderno e della nostra lotta per l’identità. Scoprire chi siamo è così difficile in questi tempi.”

La degenza di Grassl in Gran Bretagna è costata alle autorità più di 50.000 sterline.