La storia complessa e il difficile presente di ‘Porgy and Bess’

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Ha divertito, e a volte fatto infuriare, generazioni di pubblico. Ora il classico di Gershwin apre la stagione del Metropolitan Opera.

Angel Blue ed Eric Owens recitano nella nuova produzione di “Porgy and Bess” del Metropolitan Opera. Credit. Justin French per il New York Times

È stata una di quelle mitiche notti newyorkesi: la prima a Broadway di “Porgy and Bess” dei Gershwin nel 1935.

L’apertura stellare attirò i reali di Hollywood, tra cui Katharine Hepburn e Joan Crawford. Dopo che le ovazioni si spensero, le A-listers si diressero ad un glamour after-party, dove George Gershwin suonò al pianoforte alcuni brani della sua partitura.

Per la mattina dopo, però, sarebbero iniziate le domande. Quelle domande – sul genere, sulla rappresentazione, sull’appropriazione – hanno seguito “Porgy” attraverso più di otto decenni di storia contorta e talvolta problematica, e rimangono salienti mentre il Metropolitan Opera apre la sua stagione il 23 settembre con una nuova produzione, le sue prime rappresentazioni dell’opera dal 1990.

Porgy”, che presenta alcune delle canzoni più amate di uno dei più grandi cantautori americani (“Summertime”, “It Ain’t Necessarily So”, “I Loves You, Porgy”), così come possenti cori e audaci orchestrazioni, è un’opera o un musical? È tornato a Broadway nel 2012 in una forma ridotta. Ma dal 1976, quando la Houston Grand Opera l’ha riportata nel teatro dell’opera, è stata spesso rivendicata – si possono quasi sentire le lettere maiuscole – come la Grande Opera Americana.

Più urgentemente, “Porgy” è un ritratto sensibile delle vite e delle lotte di una comunità afro-americana segregata a Charleston, S. C.? (Maya Angelou, che da giovane ballerina si esibì in una produzione itinerante che la portò al Teatro alla Scala di Milano nel 1955, la lodò in seguito come “grande arte” e “una verità umana”).

O perpetua stereotipi degradanti sulla gente di colore, raccontati in un dialetto che fa trasalire? (Harry Belafonte ha rifiutato l’offerta di recitare nella versione cinematografica perché la trovava “razzialmente degradante”)

È un trionfo dell’arte americana del melting-pot, che unisce George e Ira Gershwin (figli di immigrati ebrei russi) con DuBose Heyward (rampollo di un’importante famiglia bianca della Carolina del Sud) e sua moglie Dorothy, nata in Ohio, per raccontare una storia unicamente afro-americana? O si tratta di appropriazione culturale? Il fatto che l’opera più rappresentata sull’esperienza afroamericana sia il lavoro di un team di soli bianchi non è stato perso dai compositori neri che hanno lottato per ottenere la loro musica.

E l’insistenza dei Gershwin sul fatto che “Porgy” fosse eseguito solo da artisti neri – originariamente mirata a evitare che fosse fatto in nero – ha aiutato generazioni di cantanti neri dando loro l’opportunità di esibirsi su alcuni dei grandi palchi del mondo? O ha messo in gabbia alcuni di loro, limitando i ruoli che vengono loro offerti?

O la risposta a tutte queste domande è sì?

Il Met è impegnato con la complessa storia dell’opera mentre si prepara a mettere in scena la sua nuova produzione, diretta da James Robinson e da David Robertson. Ha messo insieme un cast forte, guidato dal basso-baritono Eric Owens e dal soprano Angel Blue, e ha progettato una messa in scena che mira a salvare Catfish Row e i suoi abitanti dal regno dello stereotipo. Sta tenendo conferenze in giro per la città sull’opera e sta rivolgendo la lente sul suo passato razziale a scacchi con una mostra al teatro dell’opera.

George Gershwin definì “Porgy and Bess” un'”opera popolare”, il che lo collocava in una lunga serie di compositori che traevano ispirazione da temi popolari, reali o immaginari. In un saggio che scrisse per il New York Times nel 1935, scrisse che per mantenere l’opera musicalmente unitaria, aveva deciso di scrivere “i miei spirituals e le mie canzoni popolari.”

George Gershwin, DuBose Heyward e Ira Gershwin, i creatori di

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E ha discusso gli aspetti che i critici hanno poi denunciato come stereotipi, scrivendo che “poiché ‘Porgy and Bess’ tratta della vita dei negri in America, porta alla forma operistica elementi che non sono mai apparsi prima nell’opera e ho adattato il mio metodo per utilizzare il dramma, l’umorismo, la superstizione, il fervore religioso, la danza e l’irrefrenabile spirito alto della razza”

Hall Johnson, un compositore, arrangiatore e direttore di coro nero il cui musical “Run, Little Chillun!” era stato un successo a Broadway nel 1933, scrisse che Gershwin era “libero di scrivere sui negri a modo suo come qualsiasi altro compositore di scrivere su qualsiasi altra cosa” in un saggio del 1936 su Opportunity, una rivista pubblicata dalla Urban League.

Ma aggiunse che il lavoro risultante non era “un’opera negra di Gershwin, ma l’idea di Gershwin di ciò che un’opera negra dovrebbe essere”. (Decenni dopo, recensendo il film, James Baldwin fece eco a quella critica, scrivendo che, pur piacendogli “Porgy and Bess”, rimaneva “la visione di un uomo bianco della vita dei negri”)

I Gershwin erano determinati ad evitare rappresentazioni di “Porgy” con il volto nero, una reliquia offensiva dei menestrelli che era ancora comune allora sul palco e sullo schermo. Al Jolson, che aveva indossato il blackface nel 1927 nel film sonoro di svolta “The Jazz Singer”, aveva anche voluto allestire un musical basato sulla storia e sperava di interpretare Porgy.

“Porgy and Bess” diede lavoro a generazioni di cantanti afro-americani di formazione classica in un periodo in cui la discriminazione li escludeva dal Met e da altri palcoscenici importanti. Quando il primo tour dell’opera raggiunse il segregato National Theater di Washington, le sue star afro-americane presero posizione e minacciarono di non esibirsi – costringendo il teatro ad integrarsi, almeno temporaneamente. “Porgy” aiutò molti cantanti di colore a lanciare le loro carriere, compresa Leontyne Price, che interpretò Bess appena uscita dalla Juilliard.

Divenne un simbolo della cultura americana nel mondo. Quando il pezzo ebbe la sua prima europea a Copenaghen durante la seconda guerra mondiale, mettere in scena un’opera di un compositore ebreo sui neri americani fu visto come un atto di provocazione rivolto ai nazisti occupanti. Le contraddizioni ineludibili di una tournée a Leningrado e Mosca a metà degli anni Cinquanta, all’epoca della Guerra Fredda, furono raccontate in modo ironico da Truman Capote.

Ma le polemiche non si sono fermate. Quando la versione cinematografica di Otto Preminger uscì nel 1959, durante l’era dei diritti civili, la drammaturga Lorraine Hansberry lo discusse alla televisione di Chicago, dichiarando che gli stereotipi “costituiscono cattiva arte” e notando che gli afroamericani avevano subito “grandi ferite da grandi intenzioni”. Ma la musica di “Porgy and Bess” crebbe solo in popolarità, mentre generazioni di pionieri del jazz, tra cui Billie Holiday, Louis Armstrong, Ella Fitzgerald e Miles Davis, misero il proprio timbro sulle canzoni.

Il requisito di lanciare interpreti neri rimane in vigore per le rappresentazioni drammatiche di “Porgy and Bess” in tutto il mondo, Sargent Aborn, l’amministratore delegato della Tams-Witmark, che lo licenzia, ha scritto in una e-mail.

È una stipulazione insolita in un’epoca in cui il casting è sempre più daltonico. “Porgy” è l’unica opera che il coro del Met non canta: La compagnia ha assunto un coro di cantanti neri per la sua nuova produzione. Quando l’Opera di Stato ungherese ha messo in scena “Porgy and Bess” con un cast bianco all’inizio di quest’anno, contro i desideri delle proprietà dei fratelli Gershwin, ha chiesto ai suoi cantanti di firmare delle dichiarazioni che le origini e lo spirito afro-americano facevano parte della loro identità, ha riferito un sito di notizie ungherese.

Alcuni cantanti neri sono diffidenti nei confronti di “Porgy”, sia per il disagio nei confronti del pezzo che per la preoccupazione di poter essere inseriti nel cast e di non poter esplorare altri repertori.

Davóne Tines, un basso-baritono che ha recitato recentemente in “The Black Clown” – un nuovo adattamento musicale del poema di Langston Hughes del 1931 che esplora la razza e la rappresentazione – ha detto in un’intervista che lo ha messo a disagio che l’unica opera nera nel canone, e ancora una delle principali opportunità per molti cantanti neri, richiede loro di “indossare costumi di stracci” e “incarnare stereotipi piatti.

“Proprio come siamo passati dall’aggressione alla microaggressione, dall’analogico al digitale, e dalla bassa fedeltà all’alta definizione”, ha detto in un’intervista, “così, anche noi dobbiamo passare da ampie pennellate e mettere un punto più fine sulla penna che delinea l’esperienza nera.”

Alcuni hanno cercato di reinventare l’opera. La prima produzione che Golda Schultz, il soprano sudafricano che canterà Clara al Met, ha visto è stata una famosa produzione dell’Opera di Città del Capo che ha spostato l’ambientazione in una township sudafricana.

“Ambientandolo in una township, tutti hanno capito questa nozione di una comunità in difficoltà, una comunità affiatata, perché le township sono così”, ha detto la Schultz durante una recente pausa per le prove al Met. “Mio padre è cresciuto in una township e conoscevi i tuoi vicini, conoscevi gli affari della gente – perché le pareti di una baracca sono davvero sottili, di ferro ondulato.”

La regista Diane Paulus e la drammaturga Suzan-Lori Parks hanno apportato modifiche sostanziali per la loro produzione di Broadway del 2012, tagliando parte del dialetto, riscrivendo le scene e cercando di dare più storia, e più potere, a Bess. Alcuni si sono opposti: Il compositore Stephen Sondheim ha gridato allo scandalo per i loro piani, definendo i personaggi dell’opera “tanto vividi quanto quelli mai creati per il teatro musicale”.

Il Met sta chiedendo al pubblico di assumere una nuova prospettiva anche prima di entrare nel teatro dell’opera. L’artista Kerry James Marshall, acclamato per gli enormi dipinti che sono fantasie della vita e della storia dei neri, ha creato uno striscione “Porgy and Bess” che viene appeso fuori.

Rivolge l’immagine tradizionale di Porgy, un mendicante disabile, e della donna che ama, Bess, che ha sofferto di abusi e dipendenza. Il Porgy del signor Marshall – disegnato in un muscoloso stile realista sociale, quasi da fumetto-supereroe – è pronto all’azione, brandendo la sua stampella come un’arma e portando Bess sulle spalle.

“La maggior parte delle immagini che si vedono di ‘Porgy and Bess’, in particolare il modo in cui Porgy è rappresentato, è sempre in ginocchio o a terra”, ha detto Marshall in un’intervista telefonica, aggiungendo che è sempre stato colpito dalla forza del personaggio nel cercare di proteggere Bess: “È da lì che sono partito: Volevo dare a Porgy almeno un momento di presenza eroica.”

La compagnia sta allestendo una mostra, “Black Voices at the Met”, che scava nella sua storia con la razza sia prima che dopo il 1955, l’anno in cui il contralto Marian Anderson divenne il primo artista afro-americano ad eseguire un ruolo principale. E sta rilasciando un nuovo CD – “Black Voices Rise: African-American Artists at the Met, 1955-1985” – che celebra la signora Anderson e alcune delle stelle che hanno seguito le sue orme, tra cui Leontyne Price, Jessye Norman, Kathleen Battle, Robert McFerrin e George Shirley.

Il signor Robinson, il regista della nuova produzione, ha detto di aver immaginato il suo Catfish Row come una comunità di classe operaia di persone imprenditoriali e con aspirazioni.

“Dobbiamo trattare queste persone con grande dignità, e prenderle sul serio”, ha detto. “Quando diventano caricature, sembra solo che suonino false”

Il signor Owens, il basso-baritono che canta Porgy, ha detto che vede l’opera come “una parte dell’esperienza an afro-americana”. Può definire il ruolo di Porgy in questi giorni, ma non lo definisce. Una star che si è esibita in opere di Wagner, Mozart, John Adams e Kaija Saariaho al Met e canterà Wotan nel ciclo “Ring” della Lyric Opera di Chicago in primavera, il signor Owens ha detto che quando ha iniziato a cantare Porgy una decina di anni fa, ha preso la decisione consapevole di non debuttare mai in un teatro d’opera con questo ruolo.