I metadati sono il più grande piccolo problema che affligge l’industria musicale

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Recentemente, un musicista che aveva firmato con una grande etichetta indie mi ha detto che gli dovevano fino a 40.000 dollari di diritti d’autore su una canzone che non sarebbero mai stati in grado di riscuotere. Non si trattava di mancati pagamenti per una sola canzone, ma di mancati pagamenti per 70 canzoni, risalenti ad almeno sei anni prima.

Il problema, hanno detto, erano i metadati. Nel mondo della musica, i metadati si riferiscono più comunemente ai crediti delle canzoni che si vedono su servizi come Spotify o Apple Music, ma includono anche tutte le informazioni sottostanti legate a una canzone o a un album pubblicato, compresi i titoli, i nomi degli autori e dei produttori, gli editori, l’etichetta discografica e altro. Queste informazioni devono essere sincronizzate in tutti i tipi di database dell’industria per assicurarsi che quando si suona una canzone, le persone giuste siano identificate e pagate. E spesso, non lo sono.

I metadati sembrano una delle cose più piccole e noiose della musica. Ma come si scopre, è una delle più importanti, complesse e rotte, lasciando molti musicisti incapaci di essere pagati per il loro lavoro. “Ogni secondo che passa e non viene aggiustato, sto gocciolando centesimi”, ha detto il musicista, che ha chiesto di rimanere anonimo a causa delle “ripercussioni del solo menzionare che questo tipo di cose accade”.

Inserire le informazioni corrette su una canzone sembra abbastanza facile, ma i problemi di metadati hanno afflitto l’industria musicale per decenni. Non solo non ci sono standard per il modo in cui i metadati musicali sono raccolti o visualizzati, non c’è bisogno di verificare l’accuratezza dei metadati di una canzone prima che venga rilasciata, e non c’è un unico posto dove i metadati musicali vengono memorizzati. Invece, frazioni di quei dati sono conservati in centinaia di posti diversi in tutto il mondo.

Di conseguenza, il problema è molto più grande di un nome scritto male quando si clicca sui crediti di una canzone su Spotify. I metadati delle canzoni mancanti, errati o incoerenti sono una crisi che ha lasciato, secondo alcune stime, miliardi sul tavolo che non vengono mai pagati agli artisti che hanno guadagnato quei soldi. E siccome la quantità di musica creata e consumata continua ad aumentare ad un ritmo più veloce, la situazione diventerà sempre più confusa.

È fondamentale che i metadati siano distribuiti e inseriti accuratamente, non solo per la possibilità di scoprire una canzone o un album, ma perché i metadati aiutano a indirizzare i soldi a tutte le persone che hanno fatto quella musica quando una canzone viene suonata, acquistata o data in licenza. Documentare il lavoro di tutti è importante anche perché “quell’attribuzione potrebbe essere il modo in cui qualcuno ottiene il suo prossimo concerto”, dice Joshua Jackson, che guida lo sviluppo del business per Jaxsta, un’azienda australiana che autentica le informazioni musicali.

Ci sono diversi modi in cui questo processo può andare storto. Il primo è che, siccome non c’è un formato standardizzato per i metadati, le informazioni spesso vengono scartate o inserite in modo errato quando vengono scritte o spostate tra persone e database.

Il database di un’etichetta è probabilmente diverso da quello di Spotify, che è probabilmente diverso dai database delle società di raccolta critica, come ASCAP e BMI, che pagano le royalties per le prestazioni pubbliche ai musicisti. “Parte del problema è che i campi che ognuno ha scelto di scrivere nel proprio software per popolare questi crediti sono tutti diversi”, dice l’avvocato di spettacolo Jeff Becker di Swanson, Martin & Bell. “Quindi se un credito viene inviato ad un database che dice ‘Pro Tools engineer’, ma quel database non ha quel campo, o scelgono di cambiarlo o lo ignorano del tutto. Di solito lo ignorano, e quel credito non ha un posto dove andare.”

Ogni database ha il suo set di regole. Se Ariana Grande, Nicki Minaj e Jessie J collaborassero a un nuovo brano, e questo fosse consegnato ad Apple Music con tutti i loro nomi nello stesso campo dell’artista, ciò causerebbe quello che Apple Music e Spotify chiamano un “errore di artista composto”. Anche inserire il nome di un artista come “cognome, nome” provocherebbe un rifiuto. Ci sono modi per incorporare i metadati in un file di canzone per assicurarsi che tutto viaggi insieme, ma i distributori generalmente chiedono che vengano rimossi poiché possono causare “problemi con l’upload.”

Il secondo grande problema è che le informazioni inserite sono spesso sbagliate. Una canzone può passare attraverso più cantautori, produttori e ingegneri prima di essere pubblicata da un artista, e ogni nuovo contributore aggiunge il potenziale per rovinare le cose. Più lunga è la catena di custodia dei dati, maggiore è la possibilità che una parte di essi sia errata. Un autore di canzoni potrebbe inserire un nome all’interno di uno di questi database, o un produttore che ha lavorato brevemente al brano potrebbe essere lasciato fuori, o una fusione difettosa tra due database potrebbe causare un errore tecnico che cancella le informazioni.

Anche su una sola canzone, i metadati possono diventare complicati in modi che non ci si potrebbe aspettare. In un post per HypeBot, Annie Lin, senior corporate counsel di Twitch, usa “Firework” di Katy Perry per mostrare quanto possano essere disordinati i dati di una canzone. La Capitol Records possiede la registrazione di “Firework”, ma cinque diversi autori di canzoni con cinque diversi editori musicali possiedono percentuali dei diritti di composizione, e tutte le loro informazioni devono essere incluse nei metadati in modo che possano essere accreditati e pagati.

Avere così tante persone che lavorano su un brano non è insolito, dice Niclas Molinder, fondatore della società di metadati musicali Auddly (ora Session). Nel 2016, la canzone media di successo aveva più di quattro cantautori e sei editori. Questo crea un sacco di opportunità per i metadati di essere presentati in modo errato. E se il credito di qualcuno manca, è scritto male o non corrisponde alla guida di stile di una piattaforma di streaming, questo può incasinare i pagamenti per tutte le persone coinvolte. Tutti questi piccoli errori si sommano. Si stima che fino al 25 per cento dei pagamenti delle royalty non vengono pagati agli editori, o vengono pagati all’entità sbagliata.

“Puoi avere i tuoi dati corretti nel tuo database”, dice Molinder, “ma se non correggi anche quelli degli altri al 100%, e se loro non capiscono i tuoi, nessuno viene pagato.”

In un mondo ideale, una volta che una canzone è finita, i metadati verrebbero elaborati dall’artista o dal produttore dell’artista, e questi presenterebbero i dati all’etichetta discografica, al distributore o all’editore coinvolto per la verifica e la distribuzione. In realtà, il processo è spesso più affrettato e disordinato – gli artisti e le etichette affrettano il processo per far uscire le canzoni, e i metadati sono spesso ripuliti più tardi, quando si notano degli errori. “Molti di questi crediti e negoziazioni non avvengono su un singolo pezzo di carta, e avvengono anche dopo il fatto”, dice Joe Conyers III, co-fondatore della piattaforma di gestione dei diritti digitali Songtrust.

È possibile correggere gli errori di metadati a posteriori, ma questo dipende dal fatto che qualcuno trovi l’errore e lo corregga in ogni database in cui appare. Anche se viene corretto, questo non significa che un artista ottenga tutti i pagamenti che gli spettano – ogni azienda e società di riscossione ha regole diverse su quanto tempo si tengono le royalties non reclamate. Il musicista a cui erano dovuti 40.000 dollari ha perso perché un problema tra due database ha rimosso molti dei suoi crediti. Non era colpa del musicista, ma era passato troppo tempo prima che qualcuno se ne accorgesse. Le compagnie coinvolte hanno rifiutato di pagarlo.

“Diamo per scontato che possiamo cercare i crediti di film o TV su IMDb e vedere tutto, fino agli assistenti di produzione”, dice Jackson, che recentemente ha ospitato un pannello in piedi sui metadati alla conferenza Music Biz 2019 a Nashville. “Ma i cambiamenti ai metadati musicali e agli standard sono così lenti.”

Avere un database centralizzato e impostare gli standard per i metadati musicali – l’idea di Jackson di un IMDb per la musica – suona come un obiettivo diretto, ma arrivarci ha bloccato molte delle entità più grandi e potenti della musica per decenni. Ci sono molte ragioni per questo, ma lo spostamento tettonico verso lo streaming è uno dei fattori principali. “Non c’è stata solo un’esplosione nel numero di uscite, ma anche la disaggregazione dell’album”, dice Vickie Nauman, consulente della società di tecnologia musicale CrossBorderWorks. “Siamo passati da 100.000 album fisici pubblicati in un anno a 25.000 canzoni digitali caricate al giorno sui servizi di streaming.”

Inoltre, le canzoni vengono ora consumate e monetizzate in molti modi diversi che non erano disponibili solo decenni fa. “Se si pensa a quando la gente comprava principalmente i CD, l’unica versione di una canzone importante era la canzone importante stessa”, dice Simon Dennett, chief product officer di Kobalt. Oggi, un grande successo potrebbe avere centinaia di versioni diverse, come remix, cover, pacchetti di campioni, video di testi su YouTube, registrazioni in altre lingue e altro ancora, che possono, in totale, generare “trilioni e trilioni di transazioni” che portano ciascuna frazioni di un centesimo. “Il volume di dati che ora deve essere gestito è diventato un problema enorme”, dice Dennett.

Non solo c’è molto più contenuto da catalogare, i diritti musicali sono molto frammentati per cominciare, e così fette di metadati di una canzone sono spesso conservate in una varietà di database. Etichette, editori, società di raccolta e altri mantengono tutti i propri database, nessuno dei quali si avvicina ad avere tutte le informazioni su tutte le opere che esistono nell’industria musicale. (Per vedere quanto siano veramente complicati i dati musicali, ecco un orribile diagramma di flusso da The Music Maze e una spiegazione da Sonicbids su come rintracciare la proprietà di una canzone, che termina con “considerate di pagare per la ricerca”)

La creazione di un database globale centralizzato per i metadati delle canzoni è stata tentata più volte, ma è sempre finita con un fallimento. Tra le numerose ragioni: lotte intestine tra i diversi rami dell’industria musicale, sfide di governance internazionale, riluttanza a condividere le informazioni e problemi di finanziamento. Ci sono anche altri ostacoli più pratici, come le diverse lingue, le diverse leggi sul copyright e le culture e tradizioni dell’industria musicale in tutto il mondo, che sono spesso in contrasto tra loro.

Non c’è molto accordo sul fatto che un particolare ramo dell’industria musicale debba fare da apripista o essere responsabile della correzione dei metadati musicali. Alcuni pensano che le compagnie di distribuzione di musica digitale come TuneCore o DistroKid potrebbero fare di più per educare gli artisti, dato che spesso è l’unico punto di contatto di un artista prima che la sua musica sia disponibile sulle piattaforme di streaming. Altri pensano che le stesse piattaforme di streaming potrebbero dare l’esempio di metadati migliori mostrando più crediti, il che incoraggerebbe tutte le persone coinvolte ad assicurarsi che i dati siano corretti. Alcuni, come Jackson, suggeriscono di educare gli autori di canzoni e i produttori a tenere registrazioni di metadati al punto di creazione. “Immagino che a lungo termine questo renderà il nostro lavoro molto più facile, quando otterremo questi [metadati] dalla fonte il più presto possibile”, dice Jackson.

Ma molti artisti non sanno nemmeno che dovrebbero preoccuparsi dei metadati, o che eventuali problemi di metadati potrebbero influire sui loro stipendi, perché le royalties sono così complicate. Un artista nominato ai Grammy con cui ho parlato ha detto: “Onestamente, non saprei nemmeno dove guardare per scoprirlo”. Molte startup stanno cercando di rendere gli artisti più consapevoli dei metadati, ma è una battaglia in salita. Splits, un’applicazione mobile gratuita, permette agli artisti di creare un accordo digitale che gestisce i collaboratori di una canzone e le loro percentuali di proprietà. C’è anche Creator Credits, una tecnologia che funziona all’interno del software di produzione musicale Pro Tools per incorporare i crediti delle canzoni all’interno dei file Pro Tools stessi.

Quello su cui tutti sono d’accordo è che mentre le cose stanno iniziando a migliorare leggermente, c’è ancora molta strada da fare. “Ricordo che mettevo le cose su TuneCore e non ti chiedeva alcun metadato. Forse il titolo di una canzone e basta”, dice Doug Mitchell, direttore del successo dei clienti presso la società di tecnologia musicale Exactuals. “Ora ti chiede più informazioni, come il genere. Poiché i negozi stanno mostrando più metadati, allora [TuneCore] chiede quelle informazioni. Questo è un inizio.”

Anche se l’idea di creare metadati centralizzati e standardizzati è scoraggiante, molti dicono che non è qualcosa a cui rinunciare. Oltre a ripulire gli errori di registrazione, aiuterebbe a prevenire che altri musicisti “gocciolino i centesimi”, e li collegherebbe con i soldi che gli spettano. “Il processo di prendere dati geografici enormemente dispersi, dati di proprietà enormemente dispersi, e una qualità dei dati enormemente erratica, e spingerli insieme in una visione globale aggregata coerente è una missione impegnativa, ma incredibilmente nobile”, dice Dennett. Conyers III la mette in modo ancora più semplice: “È un bel sogno.”