Canzoni western e da cowboy

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Anche se si parla spesso della stessa musica “Country”, il “Western” è un’area distinta della musica popolare americana le cui radici affondano nell’era della frontiera del 19° secolo.

Playlist

Cinque registrazioni dalle collezioni della Biblioteca del Congresso

Una canzone dei pionieri cantata dal folclorista Vance Randolph, che la imparò in Kansas in gioventù.

Una canzone comica da cowboy sull’arrivo della bicicletta nel West cantata da Lum Wilson “Bill” Jackson nel 1941.

Composta e cantata da Harry Stephens. Un esempio di canzone di lavoro composta da un cowboy per pascolare il bestiame di notte.

Cantata da Bob Roberts, testo di Grant Clarke, musica di Lewis F. Muir e Maurice Abrahams, 1912. Un primo esempio di una “cowboy song” di grande successo composta per il mercato popolare da chi ha poca o nessuna esperienza del West.

Un webcast della loro performance alla Biblioteca del Congresso, 2 ottobre 2008.

Le canzoni distintamente “occidentali” cominciarono ad emergere a metà del 19° secolo, riflettendo il mix unico della regione del Texas, dell’Arizona e dell’Oklahoma di popoli anglo, celtici, spagnoli e altri europei, africani, nativi e dell’America centrale. Inoltre, le grandi corse sulla pista degli anni 1860-1890 attirarono giovani uomini da tutto il paese e dall’estero per lavorare come cowboy. Essi rimodellarono le vecchie forme di canzoni popolari e folkloristiche secondo i loro gusti, e aggiunsero testi seri e comici sulla loro vita e il loro lavoro, così come i richiami speciali e le grida per radunare il bestiame e comunicare tra loro attraverso le vaste distese della pista. Anche la poesia dei cowboy fiorì. I capolinea più occidentali delle ferrovie divennero punti in cui le canzoni dei cowboy venivano cantate, condivise e poi portate in nuove parti del West dai cowboy che tornavano a casa. Per esempio, la stazione ferroviaria di Abilene, Kansas, riuniva i cowboy di molti territori del sud-ovest. La canzone dei pionieri “Home on the Range”, scritta dal Dr. Brewster M. Higley e musicata da Daniel Kelly nel 1874 circa, non lontano da questo scalo ferroviario, fu diffusa rapidamente in tutto il West negli anni 1870 dai cowboy che guidavano il bestiame.

Poiché l’insediamento del Messico includeva porzioni di quelli che divennero gli Stati Uniti occidentali nel 1848, i Corridos, o ballate, cantati da coloro che sono vicini alla cultura messicana spesso includono sia gli Stati Uniti che la storia messicana. Un esempio è “Corrido villésta de la toma de Matamoros”, che riguarda la presa di Matamoros da parte delle forze rivoluzionarie messicane nel 1913, una battaglia che ebbe un impatto sugli Stati Uniti poiché molti abitanti della città fuggirono dalla violenza attraversando Brownsville, Texas. (Vedi anche “Mexican American Song”.)

Gene Autry, ritratto con testa e spalle, di fronte. 1953. New York World-Telegram and the Sun Newspaper Photograph Collection Prints and Photographs Division, Reproduction Number: LC-USZC2-5863. Autry, cresciuto in un ranch in Texas, rese popolare la musica dei cowboy sul palco, in televisione e alla radio a partire dai primi anni ’30.

Anche le canzoni dei pionieri, dei Texas Rangers e della corsa all’oro divennero parte del mix che oggi chiamiamo musica western. Alcuni esempi di canzoni dei pionieri includono “Root Hog or Die” e “Freighting from Wilcox to Globe”, e la canzone dei pionieri mormoni “St. George”. Una canzone sulla difficile vita degli uomini di legge del Texas è “The Texas Ranger”. Ci sono molte canzoni sulla corsa all’oro tra cui “Clementine”, sulla corsa all’oro in California, e “The dreary Black Hills”, sulla corsa all’oro nel Sud Dakota.

La frontiera occidentale fu mitizzata dalla stampa popolare, e numerose canzoni che celebravano i cowboy, gli indiani, i fuorilegge e le meraviglie delle terre occidentali furono scritte da musicisti che non avevano una conoscenza diretta del West. Gli spettacoli itineranti come il Wild West di Buffalo Bill erano similmente drammatici, ma più autentici, e presentavano personaggi di frontiera come lo stesso Buffalo Bill Cody, il tiratore scelto Annie Oakley e il capo Toro Seduto. Lo spettacolo di Buffalo Bill viaggiava con una banda completa di ottoni, suonando i favoriti popolari del giorno, marce di cavalleria e materiale del programma come “The Passing of the Red Man” di Karl I. King. “At the Bully Wooly Wild West Show” del Peerless Quartet, è un’evocazione del 1913 di questi spettacoli.

La regione produsse anche una particolare musica da ballo sociale, dato che i musicisti messicani adattarono le fisarmoniche suonate dagli immigrati tedeschi e boemi alla loro musica, e diedero anche ai loro valzer e polke interpretazioni spagnole distintive. I violinisti texani svilupparono un repertorio marcatamente diverso da quello dei violinisti in altre parti del paese, suonando molti valzer e altre forme europee, e favorendo melodie con tre o più parti, in contrasto con le melodie a due parti che dominavano gli Appalachi e altre tradizioni violiniste. Nel 20° secolo, lo stile texano “long bow” del fiddling fiorì, e incorporò influenze blues e jazz.

L’era delle grandi corse di bestiame finì nel 1890, ma anche con la chiusura della frontiera, il fascino delle canzoni dei cowboy e della musica western resistette. Anche se i cowboy non percorrevano più il Chisholm Trail verso nord, c’era ancora molto lavoro con il bestiame da fare nei ranch e nei rodei, e nelle canzoni, nel teatro, nella narrativa popolare e nei film, il cowboy era emerso pienamente come un autentico e vero eroe americano, una specie di cavaliere delle pianure. Nelle città, questo potrebbe essere un po’ anacronistico, e fu il sito di un giovane ragazzo di Brooklyn vestito da cowboy che ispirò la canzone del 1912 “Ragtime Cowboy Joe”, che da allora è diventata uno standard del repertorio western. Ma per coloro che ancora possiedono, lavorano o vivono nei ranch del West, le “vere” canzoni da cowboy sono generalmente quelle scritte dalle persone che hanno condiviso quella vita così come le canzoni dei pionieri del West che si sono fatte strada nel repertorio dei cowboy. Le canzoni da cowboy sono ancora scritte e cantate oggi. Esempi disponibili in questa presentazione includono concerti di D.W. Groethe del Montana e del Sud Dakota, The Bar J Wranglers del Wyoming, e Wylie Gustafson e Paul Zarzyski del Montana.

Nel 1908 e nel 1910 vennero pubblicate due raccolte di stampe pionieristiche: Jack Thorp’s Songs of the Cowboy e John Lomax’s Cowboy Songs and Other Frontier Ballads. Entrambi contribuirono a garantire che in futuro almeno alcune delle più note canzoni da cowboy potessero essere ricondotte a veri cowboy. Alcune di queste canzoni furono registrate commercialmente, alcune addirittura cantate da ex cowboy come Jules Verne Allen e Harry McClintock, o da cantanti con esperienza diretta del West, come Carl T. Sprague, che rese popolari “When the Work’s All Done This Fall” e “The Dying Cowboy”. 1 A partire dal 1933, John Lomax e suo figlio Alan registrarono le canzoni e le storie di molti cowboy della vita reale in inglese e spagnolo mentre raccoglievano registrazioni sul campo per la Biblioteca del Congresso.

Alcune canzoni di cowboy hanno trovato la loro strada in altri generi. Nel 1923, il baritono del Massachusetts Royal Dadmun registrò le impostazioni di due canzoni di cowboy: “Rounded Up in Glory”, una canzone raccolta da John Lomax, che è stata messa in musica da Oscar J. Fox, un texano di una famiglia di allevatori che ha impostato altre canzoni da cowboy; e “A Roundup Lullaby”, scritta dal poeta cowboy Charles “Badger” Clark, e messa in musica dalla compositrice Gertrude Ross, che ha insegnato composizione a Eleanor Remick Warren. “A Roundup Lullaby” trovò un vasto pubblico e fu persino cantata da Bing Crosby in un film del 1936, Rhythm on the Range.

Roy Rogers e Dale Evans, ritratto con testa e spalle, di fronte. 1953. National Broadcasting Company, 1954. New York World-Telegram e Sun Newspaper Photograph Collection. Prints and Photographs Division, numero di riproduzione: LC-USZ62-126394. Roy Rogers formò il gruppo di musica cowboy The Sons of the Pioneers con Bob Nolan e Tim Spencer nel 1934.

Quando i film sonori arrivarono alla fine degli anni ’20, il cowboy canterino divenne un eroe fondamentale dei film western. Ken Maynard, un cowboy da rodeo e veterano del Wild West Show di Buffalo Bill, iniziò nei film muti, ma si affermò nei film sonori come il primo cowboy canterino dello schermo. Molti cowboy canterini seguirono, e Maynard fu alla fine eclissato dall’enorme successo di Gene Autry, che proveniva da una famiglia di allevatori texani, e Roy Rogers, un nativo dell’Ohio che co-fondò i Sons of the Pioneers, un gruppo di canto western i cui altri membri provenivano dall’Oklahoma, dal Texas e dal Canada.

Autry ha avuto molti successi nazionali, alcuni dei quali co-scritti da lui, come la sua canzone “Back in the Saddle Again” e “That Silver Haired Daddy of Mine”. Prima di lasciare i Sons of the Pioneers per perseguire la sua carriera cinematografica, Rogers registrò con il gruppo “Tumbling Tumbleweeds”, un grande successo e una celebrazione dell’immagine romantica del cowboy vagabondo e senza piedi. I Sons of the Pioneers si raggrupparono senza Rogers, e continuarono con grande successo con una combinazione di armonie strette, temi western, e i sapori unici dello swing che Hugh e Karl Farr, due texani di origine scozzese-irlandese e cherokee, aggiunsero con il loro lavoro di violino e chitarra.

Negli anni ’30 si verificò una grande migrazione di persone in fuga dalla dust bowl del sud-ovest e del Midwest. Una gran parte di queste persone si diresse verso la California per diventare lavoratori migranti. Portarono la loro musica con loro, e così questa migrazione ebbe un impatto sulla musica occidentale come la musica tradizionale degli agricoltori si mescolò con la musica popolare occidentale che stava emergendo. In particolare, il cantante Woody Guthrie emerse come un cantante e cantautore che richiamò l’attenzione sulla situazione dei migranti della dust bowl. Il suo album Dust Bowl Ballads, pubblicato nel 1940, fu l’album di maggior successo della sua carriera. 2

In questo periodo emerse lo stile ora conosciuto come “Western Swing”. Gruppi come Milton Brown e il suo Musical Brownie e Bob Wills and the Texas Playboys aprirono la strada, suonando una miscela spesso rauca di influenze western, pop, jazz e folk, e con chitarre elettriche e batterie, distinguendosi dagli stili basati sugli Appalachi prodotti dall’emergente establishment della musica country a Nashville, Tennessee. Un brano western swing potrebbe essere caratterizzato da una vecchia melodia di violino ravvivata da fraseggi blues e jazz, un po’ di melodia tedesca o ceca suonata con un’inclinazione spagnola, impostata su un veloce, trascinante ritmo Dixieland. Il Western Swing ha anche portato la musica western fino alla California, dove molti artisti si sono intrattenuti davanti a un pubblico enorme di recenti arrivi dal Texas e dall’Oklahoma negli anni ’40 e ’50.

Anche cantanti del Texas e dell’Oklahoma come Ernest Tubb, Hank Thompson, Lefty Frizzell e Floyd Tillman emersero negli anni 40. Anche se non erano considerati artisti Western Swing, incorporavano la sua influenza nel loro stile. Le loro canzoni spesso celebravano (o maledicevano) quello che Hank Thompson chiamava “The Wild Side of Life” in una delle sue canzoni. A questo punto, l’influenza della scena western era così forte che gli artisti country iniziarono a copiarla. Hank Williams, nativo dell’Alabama, chiamò la sua band “The Drifting Cowboys”, e il loro suono doveva molto allo stile western.

Negli anni ’50 e ’60, una generazione di cantanti e cantautori occidentali emerse con uno stile influenzato dagli artisti occidentali, così come un approccio lirico franco e schietto che li distingueva dagli establishment della musica country e pop. Bakersfield, California, dove molti occidentali si erano stabiliti negli anni ’30 e ’40, divenne un nuovo centro per la musica western, con Buck Owens e Merle Haggard in testa. Artisti nati in Texas come Willie Nelson e Waylon Jennings tornarono in Texas dopo soggiorni a Nashville, e perseguirono i loro stili individuali fino ad arrivare al grande successo. George Jones, considerato da alcuni il più grande cantante nel campo del Country o Western, è anche lui nativo del Texas.

Negli anni 70, il Western Swing ha sperimentato un revival di popolarità che lo ha portato fino ad oggi. Merle Haggard registrò due album di tributo a Bob Wills nel 1970 e nel 1973, ed eseguì il materiale di Wills dal vivo con molti Texas Playboys originali. Giovani gruppi come Asleep at the Wheel e Commander Cody and his Lost Planet Airmen suonavano Western Swing per un pubblico cresciuto sul rock. Più recentemente, il cantautore texano Lyle Lovett ha incorporato e adattato molto Western Swing nel suo lavoro. Riders in the Sky, un trio molto abile ispirato ai Sons of the Pioneers ha raggiunto un’ampia popolarità e ha persino ospitato un programma televisivo per bambini con un mix di Western Swing classico e gli stili dei cowboy canterini di Hollywood. Oggi, giovani gruppi come le Quebe Sisters, un trio di violinisti di Fort Worth, mantengono la musica western viva e vivace nel 21° secolo.