Bachtrack top ten: Johannes Brahms

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Johannes Brahms era un sostenitore della musica pura, delle forme sinfoniche tradizionali, portando avanti l’eredità di Beethoven, eppure non c’è quasi nessun altro compositore le cui opere sono più personali ed emotive. La sua lotta con la fede nel Requiem e nei Quattro canti seri, la sua lettera d’amore a Clara e Robert Schumann nel Primo concerto per pianoforte, le sue sonate autunnali per clarinetto, che guardano indietro alla sua vita; Brahms riversa il suo cuore in ogni singola composizione e porta l’ascoltatore in un indimenticabile viaggio emotivo.

“Ho suonato sopra la musica di quella canaglia di Brahms. Che bastardo senza regali!”. Tchaikovsky e Brahms (che condividono il compleanno) andavano più d’accordo di quanto questa citazione possa suggerire. E chissà, forse Brahms, un po’ bisbetico lui stesso (“Se c’è qualcuno qui che non ho insultato, gli chiedo scusa”), apprezzava le critiche più di quanto pensiamo.

1 Sinfonia no. 4 in Mi minore, Op.98

“È come un pozzo scuro; più a lungo ci guardiamo dentro, più le stelle risplendono”. Il critico Eduard Hanslick, che ha assistito a un’esecuzione privata della Quarta Sinfonia di Brahms eseguita su due pianoforti prima della prima, è rimasto sbalordito. “Ho avuto la sensazione che due persone incredibilmente intelligenti mi stessero battendo”, scrisse. È una sinfonia poderosa e insolita in molti modi: non c’è una ripetizione dell’esposizione nel primo movimento; lo Scherzo è in tempo di 2/4 (piuttosto che in tempo triplo); e il finale prende la forma di una passacaglia, adattando un tema di ciaccona da una delle cantate di Bach.

2 Concerto per violino in re maggiore, Op.77

Brahms incontrò Joseph Joachim attraverso Clara e Robert Schumann nel 1853, e presto divenne una fruttuosa collaborazione artistica e amicizia. Anche se Brahms consultò strettamente Joachim durante il processo di composizione e il violinista non solo scrisse la cadenza, ma convinse anche Brahms a modificare le parti solistiche più impegnative, il concerto è ancora considerato come uno dei pezzi più difficili del repertorio. Joseph Hellmesberger ha persino scherzato sul fatto che fosse “un concerto non per, ma contro il violino”. Tuttavia, la prima, suonata dal dedicatario Joachim, fu un successo entusiasmante.

3 Sonata per clarinetto in mi bemolle maggiore, Op.120 no.2

L’estate indiana delle opere da camera di Brahms fu ispirata dall’ascolto di Richard Mühlfeld, clarinettista dell’Orchestra di Meiningen. La Sonata in mi bemolle è un’opera gloriosa, che si apre in un’atmosfera autunnale prima di passare a un appassionato secondo movimento in stile Danza Ungherese, seguito da una serie di variazioni. È una delle opere più belle dell’intero repertorio per clarinetto.

4 Danza Ungherese no. 5 in fa diesis minore

Le 21 Danze Ungheresi di Brahms sono tra le sue opere più popolari. Furono originariamente scritte per duetto di pianoforte ma furono poi orchestrate (anche se solo tre sono dello stesso Brahms). La Quinta è forse la più conosciuta, una csárdás che Brahms credeva fosse una canzone popolare tradizionale ungherese, inconsapevole che fosse una melodia scritta da Béla Kéler.

5 Ein deutsches Requiem (Un requiem tedesco), Op.45

A differenza di un Requiem liturgico tradizionale in latino, Brahms ha scelto testi della Bibbia luterana tedesca. Essi formano un testamento molto più personale, che riflette il suo battesimo luterano e le sue origini, ma anche la sua lotta con la fede durante la sua educazione e la sua vita adulta sempre più pessimista. Invece di commemorare i morti, Brahms cercò parole di conforto per quelli ancora vivi ed evitò qualsiasi riferimento specifico a Cristo. I primi tre movimenti dei sette finali furono – senza grande successo – eseguiti a Vienna il 1° dicembre 1867, sei movimenti furono eseguiti nella cattedrale di Brema nell’aprile 1868 e il quinto movimento mancante fu aggiunto per la prima esecuzione completa a Lipsia nel febbraio 1869. Fu il suo Requiem per i vivi che fece guadagnare al profondamente religioso Brahms fama internazionale.

6 Sinfonia no. 3 in Fa maggiore, Op.90

Aimez-vous Brahms? Nel film del 1961 Buongiorno ancora, tratto da un romanzo di Françoise Sagan, un giovane Anthony Perkins seduce una più matura Ingrid Bergman, anche portandola a un concerto di Brahms. Il Poco allegretto della Terza Sinfonia attraversa il dramma, la melodia dei violoncelli rappresenta il desiderio reciproco dei personaggi principali. Anche se fu accolta meglio della Seconda di Brahms, la prima del 1883 fu meno amorosa per alcuni spettatori. Dei sibilanti devoti a Wagner disturbarono l’esecuzione dall’area in piedi del Wiener Musikverein.

7 Quintetto per clarinetto in si minore, Op.115

Il Quintetto per clarinetto è uno dei vertici della musica da camera, facilmente all’altezza del quintetto di Mozart. Composto anch’esso per Mühlfeld, si apre in modo nostalgico e il lavoro si sposta spesso tra chiavi maggiori e minori. Ma c’è una sensazione di improvvisazione gitana ungherese nella sezione centrale dell’Adagio, che è seguita da un delicato Andantino. Il finale – proprio come il quintetto di Mozart – è un insieme di variazioni, ma Brahms chiude il cerchio tornando ai temi del primo movimento in una coda che termina con un sospiro malinconico.

8 Concerto per pianoforte e orchestra no. 1 in Re minore, Op.15

Un tonante re basso dalle profondità dell’orchestra, una potente tensione con gli archi che entrano nella chiave sbagliata (si bemolle maggiore), prima che la tempesta di apertura porti a temi da brivido e il solista entri con una tranquilla, luminosa melodia. La composizione (1854-1858) del Primo Concerto per pianoforte e orchestra di Brahms fu un viaggio emotivo come quel primo movimento. Il suo caro amico, Robert Schumann, fu internato in un manicomio nel 1854 dopo aver tentato il suicidio e morì due anni dopo. Brahms lo onorò con le parole “Benedictus qui venit in nomine Dominus” sopra il suo schizzo dell’apertura dell’Adagio, “Dominus” essendo un termine usato per rivolgersi a Schumann nella loro cerchia. Fu anche il periodo in cui Brahms si avvicinò di più a Clara. Anche se lei lo amava “come un figlio”, i sentimenti di Brahms per lei erano più complessi. L’Adagio, dedicato a Clara (“Sto dipingendo un morbido ritratto di te che dovrebbe diventare l’Adagio“) è di una tristezza indicibile, di desiderio e di crepacuore.

9 Tre Intermezzi, Op.117

“Una vera e propria fontana di piacere”, così Clara Schumann descrisse i Tre Intermezzi op.117 di Brahms nel suo diario. Brahms li considerava più come “monologhi” da suonare a casa piuttosto che per l’esecuzione pubblica, opere da “assorbire lentamente, in pace e solitudine”. L’Intermezzo di apertura in mi bemolle maggiore è basato su una ninnananna scozzese, Il lamento di Lady Anne Bothwell. È una musica tenera di cupa riflessione.

10 Vier ernste Gesänge (Quattro canzoni serie), Op.121

L’ultima serie di canzoni di Brahms attinge a testi biblici che riflettono le sue convinzioni e la loro mancanza. Completò l’opera nel maggio 1896, in un momento in cui egli stesso soffriva di cancro al fegato e di una perdita straziante: la sua amata Clara Schumann era morta dopo aver subito un ictus un paio di mesi prima. Le prime tre canzoni (Denn es gehet dem Menschen; Ich wandte mich, und sahe an; O Tod, wie bitter bist du) trattano della morte e della caducità della vita, mentre Wenn ich mit Menschen- und Engelszungen redete ha una prospettiva di fede e speranza.